Central nuclear
Fisión nuclear 

Energía nuclear

Energía nuclear

La energía nuclear es la energía que se obtiene de la división (fisión nuclear) o de la unión (fusión nuclear) de un átomo.

A pesar de la existencia de gran cantidad de aplicaciones relacionadas con la energía nuclear (medicina, industria, transporte, etc.), la aplicación principal de esta tecnología es la generación de energía eléctrica.

Centrales nucleares

Actualmente todas las centrales nucleares utilizan la fisión nuclear para funcionar. La fusión nuclear es una tecnología que presenta muchas ventajas pero todavía no se está en condiciones de poderla usar, principalmente por motivos técnicos.

Las centrales nucleares son las encargadas de transformar la energía almacenada en el núcleo de los átomos para convertirla a energía eléctrica.

Funcionamiento de una central nuclear

La parte más importante se realiza en el reactor nuclear. En el reactor nuclear se depositan las varillas de combustible nuclear (generalmente uranio o plutonio) y mediante la proyección de un neutrón se empieza a generar una serie de reacciones físicas y químicas en cadena que liberan una gran cantidad de energía térmica.

La energía térmica generada en el reactor nuclear se utiliza para calentar agua y convertirla en vapor a alta presión. El vapor obtenido será el encargado de accionar unas grandes turbinas, que conectadas a una dinamo, van a generar electricidad.

Una vez se ha generado esta electricidad se pasa por unos transformadores que la adaptan para que tenga las condiciones necesarias para ser suministrada a la red eléctrica.

Combustible nuclear

El combustible nuclear utilizado en las centrales nucleares es el uranio o el plutonio.

El uranio es un mineral, no muy abundante, que se extrae de La Tierra. Tiene una estructura muy inestable y es muy fácil que cambie su estructura atómica. Esta propiedad resulta idónea para su uso, puesto que precisamente, lo que se pretende es cambiar su estructura atómica. Incluso, antes de utilizarlo en una central nuclear se pasa por una planta de procesamiento de combustible nuclear donde se enriquece y se convierte en todavía más inestable.

La cantidad de energía que se obtiene por gramo de uranio es muy elevada, pero aun así, la Tierra tiene unas reservas limitadas de uranio que no se regeneran. Por este motivo, se considera la energía nuclear una fuente de energía no renovable.

El otro material utilizado es el plutonio. El plutonio no se encuentra en la naturaleza, se trata de un material obtenido de forma artificial. Es un residuo de las reacciones de fisión nuclear con uranio.

Ventajas e inconvenientes del uso de la energía nuclear

Ventajas:

  • La gran cantidad de energía obtenida por muy poca cantidad de combustible.
  • No emite gases de efecto invernadero al exterior
  • Las condiciones climatológicas no influyen en la producción de energía eléctrica obtenida.

Inconvenientes:

  • Aunque se producen escasos accidentes, los accidentes producidos son extremadamente peligrosos para el medio ambiente y la salud pública.
  • El combustible es limitado.
  • Las centrales nucleares son objetivo potencial de atentados.
  • La gestión de los residuos nucleares que generan no está muy bien resuelta y tarda millones de años en perder su radioactividad.
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Última revisión: 25 de mayo de 2016