Plantación destinada a la producción de biocombustibles

Biocombustibles

Biocombustibles

Los biocombustibles son combustibles obtenidos de la biomasa (cultivos agrícolas como aceite de palma, caña de azúcar, soja, etc.) o de los residuos orgánicos. El combustible generado es un combustible líquido que se puede utilizar en los motores de los vehículos.

Los biocombustibles generados pueden ser de dos tipos:

  • El bioetanol, sustitutivo de la gasolina, producido a partir de la caña de azúcar, remolacha, maíz, trigo y avena.
  • El biodiesel, sustitutivo del gasóleo, producido por plantas como el girasol, el colza, palma o soja.

Generaciones de biocombustibles

Desde sus inicios la producción de biocombustibles ha sufrido diferentes avances tecnológicos. Hasta el día de hoy, ya existen hasta 4 generaciones de producción de esta fuente de energía no renovable. Cada nueva generación pretende superar los inconvenientes de la generación anterior. Todas las generaciones tienen dos objetivos en común: no perjudicar la producción de cultivos destinados a la alimentación y simplificar el proceso.

De este modo distinguimos las siguientes generaciones de biocombustibles:

  • Biocombustibles de primera generación. Se trata de biocombustibles generados a partir de cultivos alimentarios. Los cultivos alimentarios se cultivan explícitamente para la producción de combustible.
  • Biocombustibles de segunda generación. Se trata de combustibles fabricados a partir de varios tipos de biomasa. Se considera biomasa cualquier fuente de carbono orgánico. La biomasa se deriva de materiales vegetales, pero también puede incluir materiales animales. Esta fuente de energía no renovable debería crecer en tierras que no pueden utilizarse para cultivar alimentos de manera efectiva.
  • Biocombustibles de tercera generación. Se trata de generar biocombustibles mediante el uso de algas. La producción de algas para cosechar petróleo para biocombustibles aún no se ha llevado a cabo a escala comercial. Este tipo de combustible no implica una disminución de la producción de alimentos.
  • Biocombustibles de cuarta generación. Los biocombustibles de cuarta generación se fabrican utilizando tierras no cultivables.

Origen de los biocombustibles

Este tipo de combustibles se presentaban como una alternativa a la extracción del petróleo y con el objetivo de reducir la contaminación atmosférica y el cambio climático. Aún así el resultado no fue el esperado y su uso está siendo muy criticado por las plataformas ecologistas.

Problemática de los biocombustibles

Biocombustibles - bioetanol - biodieselA nivel medioambiental, los biocombustibles presentan los mismos problemas de efecto invernadero que los combustibles fósiles y algunos contaminan más. Los terrenos donde se cultivan no se regeneran lo suficientemente rápido para satisfacer la demanda de este combustible, por lo que no puede considerarse una fuente de energía renovable.

Para cultivar la materia prima de los biocombustibles se utiliza grandes superficies de terreno que conlleva problemas de deforestación, eliminación o desplazamientos de cultivos destinados a la alimentación o pastos. Este hecho, sumado a que generalmente se cultivan en países poco desarrollados acentúa los problemas de hambre en la población.

A nivel energético tampoco suponen ninguna mejora. La Tasa de Retorno Energético (TRE) es inferior a 1 o muy cercana a él, lo que significa que el balance energético es cero o negativo: se necesita más energía para producirlo que la que se obtiene de su combustión. Como referencia, el carbón en las centrales térmicas actualmente tiene una TRE de 9, la de la energía hidroeléctrica es más de 11 y la del petróleo, en los años 40, era 100, es decir, que para obtener cien calorías de petróleo había que invertir una sola caloría en su obtención y tratamiento.

Diferencia entre biocombustibles y agrocombustibles

En principio, el prefijo griego bio (en griego, bios, que significa vida, vivo) de la palabra biocombustible quería dar a entender que se trata de un combustible formado a partir de materia orgánica, en contraposición a los combustibles fósiles.

Pero no siempre este prefijo bio se ha añadido con suficiente rigor. Muchas marcas han etiquetado sus productos como bio para indicar que han sido elaborado según unos procedimientos específicos que incluyen valores éticos, ecológicos y medioambientales. Actualmente, mucha gente asocia erróneamente el prefijo bio de los biocombustibles en este criterio.

Por este motivo, muchas organizaciones ecologistas utilizan el término agrocombustibles, en referencia a la agricultura como origen de estos combustibles.

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Referencias

Última revisión: 13 de abril de 2018