Combustibles fósiles.
Extracción de petróleo 

Central térmica de Cercs. Cataluña

Tratamiento de combustibles fósiles

Energía térmica i combustión.
Efectos de la termodinámica 

Combustibles fósiles

Combustibles fósiles

A menudo se habla de los combustibles fósiles como un tipo de energía negativa, contaminante, perjudicial para el medio ambiente.

Actualmente, los combustibles fósiles suponen la fuente de energía más utilizada en el mundo. Se utiliza para generar energía eléctrica pero sobretodo también se utiliza para generar energia mecánica (automóbiles, motores térmicos, etc.)

¿Qué són los combustibles fósiles?

Los combustibles fósiles son aquellos comnbustibles que provienen de un proceso de descomposición parcial de la matéria orgànica.

Los combustibles fósiles se originan por un proceso de transformación de millones de años de plantas y vegetales (casos del petróleo, el carbón y el gas natural).

Se trata de fuentes de energía primarias ya que se pueden obtener directamente sin transformación.

Formación de los combustibles fósiles

Los combustibles fósiles se forman mediante un proceso de descomposición parcial de la materia orgánica. Se trata de un proceso de transformación de millones de años debido a la presión y temperatura que varias capas de sedimentos ejercen sobre la materia orgánica.

Se han originado de forma natural por un proceso de fosilización en anoxia (falta de oxígeno) ambiental: la materia orgánica no se ha degradado por microorganismos (que no pueden vivir), sino que permanece en forma de moléculas orgánicas más complejas, sólidas (carbón), líquidas (petróleo) o gas (gas natural). La energía de estas moléculas es la que se libera en utilizarlos como combustible.

Este proceso de millones de años es el que convierte los combustibles fósiles en una fuente de energía no renovable, ya que se consume mucho más rápido que no se genera.

Importancia de los combustibles fósiles

Los combustibles fósiles tienen un alto poder calorífico que los convierte en una muy importante fuente de energía útil para generar energía térmica.

El uso de los combustibles fósiles ha permitido el gran crecimiento económico y demográfico ligado a la revolución industrial del siglo XIX. En la actualidad son fundamentales para nuestra economía. En 2007 la combustión de carbón, petróleo y gas natural representó 86,4% de la energía primaria mundial.

Consecuencias del uso de los combustibles fósiles

Los combustibles fósiles son altamente impopulares por los grupos ecologistas. Su combustión genera gran cantidad de gases. Estos gases se convierte en una en una de las principales fuentes de contaminación atmosférica debido a que contribuien a aumentar el efecto invernadero y, en consecuencia, al calentamiento global.

A día de hoy, el uso de los combustibles fósiles suponen un importante problema de sostenibilidad, tanto por motivos ambientales, como económicos (los recursos del planeta son limitados y algún día se agotarán).

Tipos de combustibles fósiles

Se distinguen tres tipos principales de combustibles fósiles: son el petróleo (líquido), el carbón (sólido) y el gas natural (gas).

Petróleo

El petróleo es un aceite mineral, constituido por hidrocarburos, contenido en grandes bolsas a los estratos superiores de la corteza terrestre.

Este combustible fósil, una vez refinado, da una gran cantidad de productos empleados como fuente de energía, especialmente en la automoción y los motores térmicos. Entre estos productos destacan la gasolina, el gasóleo, el fuel, etc. También se pueden utilizar como materia prima de la industria petroquímica.

Carbón

Hombre trabajando con una montaña de carbón

El carbón o carbón mineral es una roca sedimentaria de color negro, muy rica en carbono y con cantidades variables de otros elementos, principalmente hidrógeno, azufre, oxígeno y nitrógeno.

La mayor parte del carbón se formó durante el período Carbonífero (hace de 359 hasta 299 millones de años).

Gas natural

El gas natural es una fuente de energía fósil, al igual que lo son el carbón o el petróleo. Está constituido por una mezcla de hidrocarburos, unas moléculas formadas por átomos de carbono e hidrógeno. Su poder calorífico varía mucho según su composición, pero los más elevados se encuentran entre las 8.500 y las 10.200 kilocalorías por metro cúbico de gas.

Se trata de la energía fósil más limpia en cuanto a residuos y emisiones atmosféricas, y del combustible más eficiente para la obtención de electricidad en las centrales térmicas, con una eficiencia total de un 50,7% frente al 25,7 % del fuel, el 26,1% del uranio (central nuclear) y el 26,8% del carbón.

El gas natural se puede utilizar directamente sin necesidad de transformarlo previamente en electricidad. Esta característica le permite tener una eficiencia mucho mayor, de un 91,2%. Su almacenamiento es más económico y más fácil que el carbón y los derivados del petróleo.

Se comenzó a utilizar a partir de los años 60 como combustible preferente excepto en el transporte, donde continúa predominando el petróleo. Además, se usa también como materia prima de numerosos productos químicos.

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Última revisión: 15 de noviembre de 2016