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Combustibles fósiles.
Extracción de petróleo 

Central térmica de Cercs. Cataluña

Tratamiento de combustibles fósiles

Energía térmica i combustión.
Efectos de la termodinámica 

Combustibles fósiles

Combustibles fósiles

Los combustibles fósiles son una fuente de energía que proviene de descompuestos de animales y plantas. Se trata de un recurso natural que tarda millones de años en regenerarse. Precisamente, debido a que no se regeneran con facilidad los combustibles dosiles se consideran una fuente de energía no renovable.

Actualmente, los combustibles fósiles suponen la fuente de energía más utilizada en el mundo. La principal utilidad es para generar electricidad, pero también se utilizan para generar energia mecánica (automóbiles, motores térmicos, etc.)

La primera teoría sobre como se crearon los combustibles fósiles la desarrolló Andreas Libavius. En esta teoría se afirmaba que estos combustibles estaban formados a partir de los restos fosilizados de plantas muertas por exposición al calor y la presión en la corteza terrestre durante millones de años. Más tarde, por Mikhail Lomonosov amplió la teoría "desde 1757 y Ciertamente para 1763 ". El primer uso del término "combustible fósil" fue por el químico alemán Caspar Neumann, en una traducción al inglés en 1759.

¿Qué son los combustibles fósiles?

Los combustibles fósiles son una serie de sustancias y gases formados a partir de restos descompuestos de animales y plantas. Estas sustancias se generan en ciertas capas del suelo durante el transcurso de millones de años. Precisamente, debido al tiempo necesario para generarse se considera que es un tipo de energía no renovable.

Los combustibles provienen de un proceso de descomposición parcial de la matéria orgànica. Estos combustibles se originan por un proceso de transformación de millones de años de plantas y vegetales (casos del petróleo, el carbón y el gas natural).

Se trata de fuentes de energía primarias ya que se pueden obtener directamente sin transformación.

¿Cómo se forman los combustibles fósiles?

Los combustibles fósiles se forman mediante un proceso de descomposición parcial de la materia orgánica. Se trata de un proceso de transformación de millones de años debido a la presión y temperatura que varias capas de sedimentos ejercen sobre la materia orgánica.

Se han originado de forma natural por un proceso de fosilización en anoxia (falta de oxígeno) ambiental: la materia orgánica no se ha degradado por microorganismos (que no pueden vivir), sino que permanece en forma de moléculas orgánicas más complejas, sólidas (carbón), líquidas (petróleo) o gas (gas natural). La energía de estas moléculas es la que se libera en utilizarlos como combustible.

Este proceso de millones de años es el que convierte los combustibles fósiles en una fuente de energía no renovable, ya que se consume mucho más rápido que no se genera.

¿Por qué son importantes los combustibles fósiles?

Los combustibles fósiles tienen un alto poder calorífico que los convierte en una muy importante fuente de energía útil para generar energía térmica.

El uso de los combustibles fósiles ha permitido el gran crecimiento económico y demográfico ligado a la revolución industrial del siglo XIX. En la actualidad son fundamentales para nuestra economía. En 2007 la combustión de carbón, petróleo y gas natural representó 86,4% de la energía primaria mundial.

¿Qué consecuencias conlleva el uso de la energía fósil?

Los combustibles fósiles son altamente impopulares por los grupos ecologistas. Su combustión genera gran cantidad de gases. Estos gases se convierte en una en una de las principales fuentes de contaminación atmosférica debido a que contribuien a aumentar el efecto invernadero y, en consecuencia, al calentamiento global.

A día de hoy, el uso de los combustibles fósiles suponen un importante problema de sostenibilidad, tanto por motivos ambientales, como económicos (los recursos del planeta son limitados y algún día se agotarán).

¿Cuáles son los tipos de combustibles fósiles?

Se distinguen tres tipos principales de combustibles fósiles:

Petróleo

El petróleo es un aceite mineral, constituido por hidrocarburos, contenido en grandes bolsas a los estratos superiores de la corteza terrestre.

Este combustible fósil sufre un proceso de transformación en una refinería. Una vez refinado, el petróleo proporciona una gran cantidad de productos empleados como fuente de energía. Los sectores más beneficiados del petróleo son la automoción y los motores térmicos. Entre los productos derivados del petróleo destacan la gasolina, el gasóleo, el fuel, etc. También se pueden utilizar como materia prima de la industria petroquímica.

Carbón

Hombre trabajando con una montaña de carbón

El carbón o carbón mineral es una roca sedimentaria de color negro, muy rica en carbono y con cantidades variables de otros elementos, principalmente hidrógeno, azufre, oxígeno y nitrógeno.

La mayor parte de esta fuente de energía no renovable e formó durante el período Carbonífero (hace de 359 hasta 299 millones de años).

Gas natural

El gas natural es una fuente de energía fósil, al igual que lo son el carbón o el petróleo. Está constituido por una mezcla de hidrocarburos, unas moléculas formadas por átomos de carbono e hidrógeno. Su poder calorífico varía mucho según su composición, pero los más elevados se encuentran entre las 8.500 y las 10.200 kilocalorías por metro cúbico de gas.

Se trata de la energía fósil más limpia en cuanto a residuos y emisiones atmosféricas, y del combustible más eficiente para la obtención de electricidad en las centrales térmicas, con una eficiencia total de un 50,7% frente al 25,7 % del fuel, el 26,1% del uranio (central nuclear) y el 26,8% del carbón.

El gas natural se puede utilizar directamente sin necesidad de transformarlo previamente en electricidad. Esta característica le permite tener una eficiencia mucho mayor, de un 91,2%. Su almacenamiento es más económico y más fácil que el carbón y los derivados del petróleo.

Se comenzó a utilizar a partir de los años 60 como combustible preferente excepto en el transporte, donde continúa predominando el petróleo. Ademàs de ser una fuente de energía no renovable también se usa también como materia prima de numerosos productos químicos.

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Última revisión: 19 de marzo de 2020